Il DNA più antico visse in Groenlandia 2 milioni di anni fa

NEW YORK (AP) – Gli scienziati hanno trovato il DNA più antico conosciuto e lo hanno utilizzato per rivelare com’era la vita 2 milioni di anni fa all’estremità settentrionale della Groenlandia. Oggi è un arido deserto artico, ma allora era un lussureggiante paesaggio di alberi e piante, persino l’ormai estinto mastodonte, una schiera di animali.

“Questo studio apre la porta a un passato che è essenzialmente perduto”, ha affermato l’autore principale Kurt Kjar, geologo e glaciologo dell’Università di Copenaghen.

Poiché i fossili animali sono difficili da trovare, i ricercatori hanno estratto il DNA ambientale, chiamato eDNA, dai campioni di suolo. È il materiale genetico che gli organismi diffondono nell’ambiente circostante, ad esempio attraverso capelli, escrementi, sputi o cadaveri in decomposizione.

Studiare il DNA molto vecchio può essere una sfida perché il materiale genetico si decompone nel tempo, lasciando agli scienziati solo piccoli frammenti.

Ma con la tecnologia recente, i ricercatori sono stati in grado di estrarre informazioni genetiche da piccoli frammenti di DNA danneggiati, ha spiegato l’autore senior SK Willerslev, un genetista dell’Università di Cambridge. Nel loro studio, Pubblicato mercoledì sulla rivista NatureHanno confrontato il DNA di diverse specie e hanno cercato corrispondenze.

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Il professore di zoologia dell’Università di Cambridge SK Willerslev afferma in un’intervista ad AP che lui e i suoi colleghi hanno scoperto il DNA più antico conosciuto e lo hanno usato per rivelare com’era la vita 2 milioni di anni fa all’estremità settentrionale della Groenlandia. ((Nota: il taglio contiene la parola “merda”) (lunghezza della nota tagliata)

I campioni provenivano da un deposito sedimentario noto come Formazione Cup Copenhagen a Beeri Land. Oggi l’area è un deserto polare, ha detto Kjær.

Ma milioni di anni fa, la regione ha subito cambiamenti climatici estremi, che hanno innalzato le temperature, ha detto Willerslev. Sedimenti accumulati nel sito per decine di migliaia di anni prima che il clima si raffreddasse, confermando i risultati nel permafrost.

L’ambiente freddo aiuterebbe a preservare i delicati frammenti di DNA – fino all’arrivo degli scienziati e alla perforazione dei campioni – a partire dal 2006.

Durante il periodo più caldo della regione, quando le temperature medie erano da 20 a 34 gradi Fahrenheit (da 11 a 19 gradi Celsius) più alte di oggi, la regione era piena di un’insolita varietà di piante e animali, hanno detto i ricercatori. I frammenti di DNA suggeriscono un mix di piante artiche come betulle e arbusti di salice che in genere preferiscono climi più caldi come abeti e cedri.

Il DNA ha anche mostrato tracce di animali tra cui oche, conigli, renne e lemming. In precedenza, solo uno scarabeo stercorario e alcuni resti di coniglio erano segni di vita animale nel sito, ha detto Willerslev.

Una grande sorpresa è stata la scoperta del DNA di un mastodonte, una specie estinta che sembrava un incrocio tra un elefante e un mammut, ha detto Kjær.

Molti fossili di mastodonte sono stati precedentemente trovati nelle foreste temperate del Nord America. È un oceano lontano dalla Groenlandia, e più a sud, ha detto Willerslev.

“Mai in un milione di anni mi sarei aspettato di trovare mastodonti nel nord della Groenlandia”, ha detto Love Dalen, un ricercatore di genetica evolutiva dell’Università di Stoccolma che non era coinvolto nello studio.

Poiché i sedimenti si sono accumulati alla foce di un fiordo, i ricercatori sono stati anche in grado di ottenere indizi sulla vita marina di questo periodo. Il DNA suggerisce che i granchi a ferro di cavallo e le alghe verdi vivevano nella zona, il che significa che l’acqua nelle vicinanze era molto più calda allora, ha detto Kjær.

Estraendo dozzine di specie da alcuni campioni di sedimenti, lo studio evidenzia alcuni dei vantaggi dell’eDNA, ha affermato Benjamin Vernot, un antico ricercatore di DNA presso il Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Germania che non è stato coinvolto nello studio.

“Ottieni davvero un quadro più ampio dell’ecosistema in un dato momento”, ha detto Vernot. “Non devi andare a cercare questo pezzo di legno per studiare questa pianta, e questo osso per studiare questo mammut.”

Sulla base dei dati disponibili, è difficile dire con certezza se queste specie vivessero davvero fianco a fianco o se il DNA di diverse parti del paesaggio si mescolasse insieme, ha affermato Laura Epp, esperta di eDNA presso l’Università di Costanza in Germania. Coinvolto nella ricerca.

Ma Ep ha affermato che questo tipo di ricerca sul DNA è prezioso per mostrare la “diversità nascosta” nei paesaggi antichi.

Poiché queste piante e questi animali sono sopravvissuti durante i drammatici cambiamenti climatici, Willerslev ritiene che il loro DNA possa fornire una “mappa genetica” per aiutarci ad adattarci al riscaldamento attuale.

Dalen dell’Università di Stoccolma si aspetta che la ricerca sul DNA antico si spinga più in profondità nel passato. Ha lavorato a uno studio che in precedenza deteneva il record per il “DNA più antico” di un dente di mammut di circa un milione di anni.

“Non sarei sorpreso se potessi tornare indietro di almeno uno o qualche milione di anni, supponendo che tu possa trovare i campioni giusti”, ha detto Dalen.

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L’Associated Press riceve il sostegno del Dipartimento di Salute e Scienza del Science and Education Media Group dell’Howard Hughes Medical Institute. AP è l’unico responsabile per tutti i contenuti.

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