Il rover Mars Perseverance della NASA trova diversità, accenni di vita microbica nelle antiche rocce del letto di un lago

Giovedì il rover Perseverance di Marte ha trovato rocce biologicamente interessanti in un antico letto di lago che potrebbero indicare microbi che esistevano sul Pianeta Rosso miliardi di anni fa.

Dopo il lancio da Cape Canaveral, in Florida, nel luglio 2020, la NASA ha fatto atterrare con successo il suo secondo rover, Perseverance, su Marte nel febbraio 2021. Lungo il viaggio c’era un elicottero Ingenuity da 4 libbre. Fatto su Marte.

Dal suo tocco, Percy vaga sul pavimento di un antico delta del fiume marziano in secca noto come Jezero Crater. Il robot è dotato di sette strumenti scientifici, tra cui telecamere e due microfoni Il rumore del vento su Marte e il suo atterraggio.

Giovedì, i responsabili della missione hanno fornito un aggiornamento sui risultati del rover durante il rilevamento di 8 miglia del cratere Jezero. L’area era probabilmente un lago 3,5 miliardi di anni fa, motivo per cui la NASA vi fece atterrare il rover, alla ricerca di prove di vita in un antico ambiente abitabile.

“Questa missione non è cercare cose della vita che sono vive oggi”, ha detto Ken Farley, scienziato del progetto Perseverance. “Invece, stiamo guardando a un passato molto lontano, quando il clima su Marte era molto diverso da quello che è oggi, molto favorevole alla vita”.

Oltre 550 sol, o giorni marziani, la diligenza ha scoperto che la storia del fondo del cratere è più complessa del previsto, ha detto Farley. Sulla base dei risultati della roccia squamosa formata dall’attività vulcanica, il team scientifico ora ritiene che prima che il cratere contenesse il letto del lago, ci fosse qualche attività vulcanica attiva, persino un lago di lava.

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Ridge di cui essere entusiasti: Wildcat Ridge e Skinner Ridge

Gli scienziati hanno riferito che diversi campioni di roccia raccolti su Marte contengono molecole organiche associate alla vita. Due campioni di roccia in particolare, raccolti dalle rocce che il team ha chiamato Wildcat Ridge e Skinner Ridge, hanno entusiasmato il team scientifico. Le pietre prendono il nome dai sentieri nel Parco Nazionale di Shenandoah.

Le rocce, distanziate di circa 20 metri l’una dall’altra, hanno prodotto campioni molto diversi, ma ognuna ha un alto valore scientifico, ha affermato David Schuster, lo scienziato dietro la diligente restituzione del campione. Tuttavia, entrambi i modelli hanno una cosa in comune.

“Entrambe queste rocce sono composte da sedimenti che sono stati trasportati dall’acqua liquida”, ha detto Shuster, aggiungendo che entrambe le rocce hanno subito cambiamenti che includevano l’acqua. “Pertanto, queste rocce registrano i segni di un ambiente abitabile”.

Utilizzando lo strumento del rover per la scansione di ambienti abitabili con Raman & Luminescence for Organics & Chemicals, o SHERLOCK, per esaminare l’area in cui il rover ha raccolto campioni, il team ha riscontrato un’elevata concentrazione di materia organica durante la missione finora. La materia organica, considerata i mattoni della vita, può essere formata da processi che coinvolgono la vita, ma altre circostanze, come l’attività geologica, non coinvolgono la vita.

“Se questa è una caccia al tesoro per la possibilità di vita su un altro pianeta, la materia organica è un indizio. E mentre ci muoviamo attraverso la nostra campagna sul Delta, stiamo ottenendo indizi sempre più forti”, ha affermato Sunanta Sharma, uno strumento di Persistence Sherlock scienziato. “Personalmente trovo questi risultati molto commoventi perché sembra che siamo nel posto giusto con gli strumenti giusti nel momento più importante”.

I campioni hanno le dimensioni di un mignolo e saranno conservati in provette fino a quando non avrà luogo un’operazione di follow-up sulle rocce marziane negli anni ’30 del 2000.

Quello che ci aspetta? Un importante robot portatile

Il lavoro più grande del rover deve ancora venire.

La diligenza continua a prelevare campioni di carote di roccia e ad esplorare potenziali siti di atterraggio di campioni Un robot per il lavoro di restituzione del campione.

Per riportare sulla Terra i primi campioni da Marte, la NASA e l’Agenzia spaziale europea hanno un vasto programma che coinvolge i robot, tra cui il rover Perseverance, un nuovo lander su Marte, un campionatore e due piccoli elicotteri.

Entrambe le agenzie spaziali hanno facilitato la missione originale della campagna di ritorno del campione su Marte, rimuovendo un rover di recupero del campione e il lander associato. I manager della NASA e dell’ESA hanno affermato di aver cambiato il piano a causa della longevità prevista e del successo dell’elicottero Ingenuity, che ha completato 29 voli su Marte.

Thomas Zurbussen, amministratore associato della direzione della missione scientifica della NASA, ha affermato che ci saranno sempre due metodi per restituire i campioni sulla Terra, usando la persistenza o un altro rover per il trasferimento.

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Invece di un rover aggiuntivo, il piano è quello di utilizzare due piccoli elicotteri come opzione di riserva, con Percy come principale. Il rover è il modo principale per portare campioni al veicolo Mars Ascent e al lander per il recupero dei campioni che trasporta il braccio di trasferimento robotico dell’ESA.

Percy colloca un deposito di campioni in un delta di un fiume come “polizza assicurativa” opzionale prima di dirigersi verso il terreno più primitivo su Marte. Il lavoro futuro potrebbe prendere quei modelli.

L’obiettivo finale è restituire i primi campioni di suolo e roccia marziani sulla Terra per un’analisi dettagliata.

Sharma ha affermato che il modo più sicuro per confermare la materia organica, che il team scientifico ritiene sia stata rilevata in campioni di roccia marziana, è riportare i nuclei rocciosi sulla Terra.

“Ovviamente, gli strumenti che abbiamo sul rover sono straordinari ed è davvero sorprendente che possiamo fare queste osservazioni di molecole organiche su Marte”, ha detto Sharma. “Ma è davvero il livello di dettaglio spaziale che sarà diverso sulla Terra”.

Lori Glaze, direttore della scienza planetaria della NASA, ha affermato che ciò che il rover ha trovato finora indica al team il posto giusto per esplorare Marte.

“L’intero corpo di lavoro completato fino ad oggi da questo team incredibilmente diligente suggerisce che non solo siamo andati nel posto giusto, ma abbiamo inviato la navicella spaziale giusta con i giusti strumenti scientifici per esplorare questo incredibile ambiente antico su Marte”. ha detto la glassa.

Nei prossimi mesi, Perseverance esplorerà un’area chiamata Enchanted Lake per raccogliere più campioni.

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